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Extracto : "Ciencias de la Tierra 8 EdicionUna Introducción a la Geología FísicaEdward J. Tarbuck, Frederick K. Lutgens".

Fósiles y correlación

Aunque la existencia de los fósiles se ha conocido durante siglos, no fue hasta finales del siglo XVIII y principios del XIX cuando se puso de manifiesto su importancia como herramientas geológicas. Durante este período, un ingeniero y constructor de canales inglés, William Smith, descubrió que cada formación litológica de los canales en los que trabajaba contenía fósiles diferentes de los encontrados en los estratos superiores o inferiores. Además, observó que podían identificarse (y correlacionarse) estratos sedimentarios de áreas muy separadas por su contenido fósil característico.

Basándose en las observaciones clásicas de Smith y los hallazgos de muchos geólogos que le siguieron, se formuló uno de los principios más importantes y básicos de la historia geológica Los organismos fósiles se sucedieron unos a otros en un orden defnido y determinable y por consiguiente, cualquier período puede reconocerse por su contenido fósil. Esto ha llegado a conocerse como el principio de la sucesión de fósiles. En otras palabras, cuando los fósiles se ordenan según su edad, no presentan una imagen aleatoria ni forrtuita. Por el contrario, los fósiles documentan la evolución de la vida a través del tiempo.

 

Por ejemplo, muy pronto en el registro fósil se reconoce una edad de los trilobites. Luego, en sucesión, los paleontólogos reconocen una edad de los peces, una edad de los pantanos carboníferos, una edad de los reptiles y una edad de los mamíferos. Estas pertenecen a grupos que fueron especialmente abundantes y característicos durante períodos concretos. Dentro de cada una de las hay muchas subdivisiones basadas, por ejemplo, en cienas especies de trilobites, y ciertos tipos de peces, reptiles, etc. Esta mismna sucesión de organismos dominantes, nunca desordenada, se encuentra en todos los continentes.

Cuando se descubrió que los fósiles eran indicadores temporales, se convirtieron en el medio más útil de correlacionar las rocas de edades similares en regiones diferentes. Los geólogos prestan una atención particular a ciertos fósiles denominados fósiles índice o guía. Estos fósiles están geográficamente extendidos v limitados a un corto período de tiempo geológico, de manera que su presencia proporciona un método importante para equiparar rocas de Ia misma edad. Las formaciones litológicas, sin embargo, no siempre contienen un fósil índice específico.

En esas situaciones, se utilizan los grupos de fósiles para establecer la edad del estrato. En la Figura TIEGEO-08 se ilustra cómo un conjunto de fósiles puede utilizarse para datar rocas con más precisión de Lo que podría realizarse utilizando uno cualquiera de los fósiles.

 

Además de ser herramientas importantes V a menudo esenciales para correlaciona¡ los fósiles son importantes indicadores ambientales. Aurque puede deducirse mucho de los ambientes pasados estudiando la naturaleza y las características de las ¡ocas sedimentarias, un examen próximo de los fósiles presentes puede proporcionar normalmente mucha más información. Por ejemplo, cuando se encuentran en una caliza los restos de ciertos conchas de almejas, el geólogo puede suponer de manera bastante razonable que la región estuvo cubierta en alguna ocasión por un mar somero. Además, utilizando lo que sabemos con respecto a los organismos livos, podemos concluir que los animales fósiles con caparazones gruesos capaces de soportar olas que los golpean hacia un lado y hacia otro habitaban en las líneas de costa.

 

Por otro lado, los animales con caparazones finos y delicados probablemente indican aguas mar adentro profundas y calmadas. Por consiguiente, examinando de cerca los tipos de fósiles, puede identificarse la posición aproximada de una línea de costa antigua. Además, los fósiles pueden utilizarse para indicar la temperatura del agua en el pasado. Ciertas clases de corales actuales deben vivir en mares tropicales cálidos y superficiales como los que rodean Florida y las Bahamas. Cuando se. encuentran tipos similares de coral en calizas antiguas, indican el ambiente marino que debía existir cuando vivían . Estos ejemplos ilustran cómo los fósiles pueden contribuir a desvelar la compleja historia de la Tierra.

 

Figura TIEGEO-08 El solapamiento de fósiles contribuye a la datación de las rocas con más exactitud que la utilización de un solo fósil

 



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